苹果越来越务实:AR头显和自动驾驶功能都打折扣

作者:方晓

来源:澎湃新闻

图片来源:由无界版图AI工具生成

·与其拖到2025年,届时可能出现真正的增强现实眼镜,苹果转而采取了实用路线,发布一个权宜之计的产品,提供当今最好的混合现实技术。

·在做了8年造车梦后,苹果不得不承认,没有方向盘与踏板、具有颠覆性质的自动驾驶汽车愿景在当前技术条件下或无法实现。汽车设计已转向“不那么具有革命性”的方案。

岁末年关,又到了展望来年的时候。长期关注苹果公司的科技网站Apple Insider已经迫不及待地预测2023年会有哪些新的苹果产品:尽管2022年的苹果新产品让人兴奋,但2023年的全新产品和更新产品可能会让它感到羞愧。

除了又一批手机、手表、电脑和平板电脑,苹果2023年最“新”的产品恐怕就是被期待已久的增强现实(AR)头显了。自苹果手表8年前上市后,该公司还没有发布一个全新类型的设备。

但即使是AR头显,可能也谈不上什么革命性意义,何况苹果已经妥协,预计会推出混合现实(XR)设备。另外,上周有消息曝出,因技术实现难度较大,苹果野心勃勃的L5级别驾驶汽车计划已降级,新车发布日期推迟至2026年。

彭博社资深科技编辑Mark Gurman认为,相比以前总是推出革命性产品,最近的迹象显示,苹果公司可能采取了新的策略:务实。


还不能实现真正的增强现实


苹果公司创始人史蒂夫·乔布斯和CEO蒂姆·库克经常说,苹果更关心的是在某一特定类别中成为最好的,而不是成为第一。该公司主要通过开发新的用户界面和以创新的方式应用技术获得竞争优势。

初代iPhone发布时产生了颠覆式创新。图片来源:Eric Slomanson

从历史上看,苹果公司很少是第一个进入某新市场的公司。索尼随身听比iPod早,Palm和黑莓在iPhone之前就拥有了手机市场,微软在iPad之前就推出了平板电脑,谷歌的智能手表平台比苹果手表更早。但苹果的产品常常会颠覆一个产品类别。凭借iPod,苹果以白色塑料和金属结合的设计,以及滚轮式选歌震撼了市场,iPhone和iPad普及了全屏设备和应用商店,苹果手表带来了先进的健康传感器和类似手机的界面。即使没有做到第一个,苹果仍然让人感觉领先于时代。

不过最近,当苹果准备进入两个主要产品类别——混合现实头显和电动汽车时,该公司的目标变成了减少革命性,更加务实,先把产品发布出来即可。所以他们似乎愿意在踏入新市场的大门前做出更多妥协。

首先是混合现实头显。该设备的性能预计会领先,配备高分辨率的显示屏、几个外部摄像头和一个被称为xrOS的新版iOS。光滑的设计和强大的处理器应该会让它超越Meta公司和索尼公司的同类产品。

上周有传闻称,苹果的头显操作系统realityOS将改名为xrOS,最新消息又称,这两个名称在内部共存,分别用于手机和电脑。但无论怎样,名称的变化已经暗示了一切。

苹果头显设备概念图。图片来源:Antonio De Rosa

苹果的头显设备还无法实现真正的增强现实。人们的梦想是拥有一副轻巧的眼镜,能够将数据和视觉效果添加到真实世界的体验中,而不会显得笨拙或过度分散注意力。就目前而言,这项技术还没有出现。因此,苹果将转而提供混合现实,即增强现实和虚拟现实的混合。该头显的核心是使用虚拟现实(VR)系统,但使用摄像头来创造一个准增强现实的体验。

大约七年前,当苹果公司着手进入这一市场时,希望增强现实眼镜能够通过将信息传送到用户的视野中来取代iPhone,让他们拨打和接听电话,并提供内容。库克在2016年开始宣传这一愿景,他在电视节目采访中说,增强现实优于虚拟现实,因为前者“让我们两个人能坐下来,并且非常有身临其境的感觉。”他后来在一次会议上批评了虚拟现实眼镜,说“很少有人会认为把自己封闭在某个东西里是可以接受的。”

然而,随着苹果公司开始打造一款头显设备,库克对虚拟现实的批评开始消退,尽管这种封闭式头盔设计曾被他认为是不可接受的。

转变的原因很明显:真正的增强现实眼镜仍需多年时间才能实现。必要的组件微型化、电池技术、镜片、软件支持和制造能力还远远没有准备好进入黄金时期。

在库克否定虚拟现实一年之后,他说:增强现实眼镜“不存在以一种高质量方式”实现其愿景的水平,所需的显示技术以及能否将足够的东西放在面部,存在很大挑战。视野、显示器本身的质量都还没有达到要求。

与其拖到2025年,届时可能出现真正的增强现实眼镜,苹果转而采取了实用路线,发布一个权宜之计的产品,提供当今最好的混合现实技术。而这似乎是苹果的正确决定,特别是考虑到它不想把一个有前景的硬件市场让给Meta。


自动驾驶降级并推迟发布


同样的情况也在苹果汽车上演了。当苹果公司在2010年代初着手制造汽车时,自动驾驶并不是一个主要的优先事项。该公司更关注的是如何在设计、电池技术、硬件和软件集成以及优质材料方面与底特律和特斯拉公司竞争。

但在开发的过程中,苹果公司的高管们决定,新的汽车需要一个明确的差异化因素以确保其价值。他们很快决定开发一款具有完全自动驾驶能力、没有踏板或方向盘的汽车,即L5级别的自动驾驶。2014年,库克批准自动驾驶汽车项目“泰坦”(Project Titan)。

这种野心很快就开始伤害苹果公司,导致管理层更替、裁员和项目重置。现任汽车团队负责人凯文·林奇(Kevin Lynch)原先负责苹果手表的操作系统和健康软件,2021年底接任汽车团队,他对团队最初的要求是在2025年推出一款全自动驾驶汽车。

苹果汽车技术的核心是代号为Denali的机载计算机系统以及定制的传感器阵列。该处理器的性能相当于四款苹果最高端Mac电脑芯片的总和,且已接近可投入生产的水平,不过,苹果可能会在汽车推出之前缩小它的规模以降低成本。与特斯拉不同的是,苹果计划通过结合使用激光雷达和雷达传感器以及摄像头,来帮助汽车确定其位置、查看车道并评估它与其他物体和人的距离。特斯拉依靠摄像头,谷歌旗下的Waymo和其他公司则结合使用两种方案。

但是,在做了8年造车梦后,苹果不得不承认,没有方向盘与踏板、具有颠覆性质的自动驾驶汽车愿景在当前技术条件下或无法实现。由此,“泰坦”项目一直处于“不确定状态”。

于是苹果又达成了一个妥协。据彭博社12月6日报道,消息人士称,苹果的汽车设计已转向“不那么具有革命性”,保留方向盘与踏板,且只支持高速公路上的全自动驾驶能力。简而言之,苹果汽车可以在高速公路上解放司机,但在城市区域或者遭遇恶劣天气之时,可切换到手动控制。“最新的变化凸显了苹果在全新品类克服技术障碍上面临着艰巨挑战”。

也就是说,苹果汽车仍将能够凭借独特的功能和与该公司其他产品的整合从竞争对手中脱颖而出,其自动驾驶能力应该也会逐步提高,并扩展到新的驾驶范围,但该公司决定不再等到达到L5级才发布汽车。

随着这一根本性的变化,苹果公司将汽车发布时间推迟了约一年至2026年。据上述知情人士透露,苹果此前预计每辆车的售价将超过12万美元,但现在调整到以低于10万美元的价格向市场提供。这一价格与特斯拉的Model S基本款和奔驰的EQS相当。不过,目前苹果尚未确定其汽车的设计,仍处于“预原型”阶段,还在寻找合作伙伴来开发基础平台(转向系统和汽车底座)。


2023年可能依然平淡


尽管苹果的下一个主要产品类别可能不会像iPod、iPhone和iPad那样改变其市场。但是,由于苹果公司采取更实际的姿态,该公司现在不太可能陷入困境。

预计苹果2023年发布或更新的产品。图片来源:Apple Insider

预计在2023年,苹果将稳定升级现有的产品系列,除了混合现实头显以外,还会推出什么能稍微让我们感到刺激的硬件吗?

Apple Insider预计,由于开发者的配合,苹果很可能会在6月的WWDC上或者更早发布新版高端台式机Mac Pro。自从苹果在2022年春季的活动中预告并确认新Mac Pro的存在以来,已经接近一年了。

为什么它令人激动?新的Mac Pro将非常强大,开始配置苹果自家的芯片,是任何技术爱好者难以拒绝或忽视的,即使大多数人不需要它或不会购买它。

到2023年3月,苹果智能音箱HomePod就停产两年了。有传言称苹果公司正在开发一个改良模型。初代HomePod虽然有缺陷,但仍然是一个好的音频扬声器,以至于当苹果宣布取消该产品时,二手价格还上升了。新的HomePod可能包括一个屏幕,显示应用程序或小部件,可以与苹果电视组合使用。

此外,很久没更新的AirPods Max耳机可能会在2023年更新,但可能更新幅度不会太大,只是略微减轻重量,使这款耳罩式耳机更加舒适。耳垫的新选择可以使它们适用更多任务,将充电用的Lightning端口换成USB-C端口,将在很大程度上使耳机在日常使用中更加实用。

在技术方面,如果AirPods和即将推出的扩展现实耳机之间存在联系,那么可能需要更新Max耳机的硬件,以帮助降低这两种产品之间的延迟。

至于最受关注的iPhone 15系列,目前还没有看到什么会产生革命性变化的确凿证据。的确,苹果公司越来越务实了。